比特币能用吗?

比特币发生了一些奇怪的事情。一度被视为在网络最黑暗的角落做生意的一种方式,数字货币突然成为人道主义者和国际发展爱好者最喜欢的话题。

比特币不再只是用于非法交易或网络爱好者,而是用于帮助穷人、被压迫者和无银行账户的人。

也许比特币可以拯救他们!比特币或许能拯救世界!

无论这种态度是否现实——更确切地说,在一分钟之内——专注于展示比特币社会效益的人们都在挑战现有的关于隐货币的说法。而早期的评论则侧重于比特币如何在网上购买毒品,或者如何在没有纸质痕迹的情况下汇款;社会福利论认为,这些用途只是比特币效用变得明显的第一个用例。但还有数十亿其他潜在用途。例如,在正规银行系统中,有些人面临着巨大的操作障碍——这些人看起来与那些往往被视为比特币原型用户的神秘黑客大不相同。比如,他们可能是低薪的农民工,把钱寄回老家,或者是在动荡时期从国外拿钱的活动人士。

比特币善行人士还提出,在土地权保护薄弱的国家,利用区块链登记和记录产权。区块链将使政府能够登记不可复制或轻易更改的数字标题,而不是使用纸质程序。这将意味着对正式记录的责任更大。

这样想:发展中世界社区的大部分价值都被锁定在“死资本”上,或者不能作为贷款或长期合同抵押品的财产上,因为财产的所有权不容易用所有权或契据核实。换句话说,即使一个人拥有财产,他也可能无法充分证明所有权,以获得未来长期投资的资金。

根据开发经济学家埃尔南多·德索托的说法,他建议通过在比特币这样的分布式区块链中注册数字版的产权来解决这个问题。进入区块链,将有一个不可更改的所有权记录,不容易篡改或销毁。

乍一看,这似乎是个好主意。但是,利用区块链来“解决”土地所有权问题,是基于对当前挑战的肤浅、不完整的理解。发展中国家土地所有权管理的复杂性是基层社区、政府和大型跨国公司之间长期冲突的结果。比特币发烧友假设问题主要是官僚机构效率低下和基于纸张的程序,忽略了最难的部分:长期存在的权利和权力冲突。可悲的是,通过区块链对文献资料的关注忽略了我们可以从德索托的工作中学到的重要启示:土地权利斗争是一个高接触的长期问题。

然而,区块链作为银弹的诱惑力很强。作家考特尼·马丁恰如其分地描述了接受“其他人问题的还原诱惑”这样的叙述的倾向,明亮的美国理想主义者由此感到能够用一维的解决方案来解决错综复杂的问题。马丁认为,尽管美国人在自己的后院很难理解系统性不平等的全部复杂性,但美国人在远离日常生活的地方理解问题的全部复杂性要困难得多。认为区块链可以成为社会变革的变革工具的想法凸显了同样的问题:人们往往不花时间去理解他们试图解决的问题,因为他们认为他们已经知道了解决办法。

区块链的热心人士喜欢举一个例子,一个贫穷的农民或低工资的外来务工人员从遥远的亲人那里得到廉价的汇款。而资金转移的成本是一个真正的问题。据世界银行统计,撒哈拉以南非洲地区仍然是世界上汇款成本最高的地区,平均手续费在9 %至10 %之间。但比特币并不一定会降低交易成本。比特币交易的价格取决于给定时间使用网络的需求。尽管比特币交易量在过去几年稳步上升,但网络的处理能力(即每秒可处理的交易量)保持不变。这意味着:如果交易量继续增长w如果处理能力没有相应的提高,那么交易费用可能会大大高于信用卡或银行转账的成本。

此外,这些交易被完全处理的等待时间变得越来越不稳定,导致试图使用比特币支付的客户投诉数量创下新高。

这一瓶颈的一部分来自对给定时间内可以处理的事务数量的内置限制。如何提高网络的处理能力,同时又保持其分散性的关键方面,是一年多来一直争论的热点问题。而且,到目前为止,还没有一个明确的前进方向。这些早期的成长阵痛凸显了比特币在被认为是世界穷人的可靠产品之前需要解决的一些艰难的工程决策。

与此同时,Sendwave等公司也在通过大幅降低国际货币转移价格与比特币竞争。虽然新兴的低成本汇款服务如Sendwave缺乏比特币基础设施,但它们正赶上发展中国家的用户,他们更关心的是可预测性和实用性,而不是比特币的分散结构。

即使在发展中国家,比特币的转移也常常没有像许多爱好者建议的那样使用。比如,人们不是把钱寄回老家的农民工,而是经常把钱寄回自己家里。据设在内罗毕的比特币交易所的创始人伊丽莎白·罗西尔洛说,这就是比特币。罗西尔洛说,公司平台上进行的国际汇款大部分是从个人外国银行账户到肯尼亚银行账户的“自动转账”,反之亦然。这类国际汇款是由哈佛大学毕业生约翰·基登达这样的人进行的,他去年回国工作。“每个月,我都会把一部分薪水从肯尼亚银行转移到美国账户,以偿还我的学校贷款。”基登达说。“使用BitPesa这样的服务可以帮助我在银行手续费和高汇率上省钱。“

其他年轻的、精通技术的肯尼亚人利用这个网站进入全球贸易市场,否则他们将无法在像肯尼亚这样的地方,像电子贸易这样的网站无法进入的地方,作为独狼交易者进入这些市场。显然,基登达和他的同龄人与比特币和低价值汇款故事中经常被歌颂的贫穷农村农民相差甚远。

底线是:当人们从一个假设的故事中理解比特币——一个他们既不知道也不理解的贫穷农民——他们就无法在肯尼亚这样的地方掌握这项技术的真正潜力。

顺便说一句,大多数BitPesas流量根本不是来自个人账户,而是来自中小企业,这些企业认为该平台是在国外开展电子商务和贸易的更具成本效益的手段。

「实质上,BitPesa是一家解决[外汇问题的公司]在非洲,」Rossiello告诉我。“这不是一个迷人的话题,但外汇供应和定价是在多个国家进行支付、贷款或金融交易的每个公司的核心。“

例如,考虑到交易双方的银行转账费和货币兑换都很高,肯尼亚家具经销商从迪拜购买大量丝绸灯罩非常昂贵。BitPesa提供了一种以可预测的固定百分比费用在同一天进行这种国际采购的方式。罗西洛说,比特佩萨可以帮助培养安德拉这样的商业模式,安德拉为微软这样的财富500强公司在尼日利亚提供高质量的软件开发。这些用例并不像我们理论农民的故事那样温暖人心,但它们指出比特币在发展中国家的近期更为现实——作为早期采用者的有力工具,他们可能是中上阶层企业家,通过贸易和在线商务建立国际商业。罗西尔洛说:「说汇款是整个非洲大陆唯一有趣的金融产品,是对这些市场的规模以及该区域内外庞大的国际贸易规模的重大低估。」

这并不意味着比特币不能为有需要的人服务。比特币有潜力以非常有趣的方式推动有关金融包容性的对话,而不是目前讨论的方式。

相反,比特币首先促使人们重新思考金融交易应该和能够运作的方式。例如,BitPesa最近起诉了移动网络运营商Safaricom,因为Safaricom关闭了对肯尼亚最大的移动货币平台mPesa的访问ORM,而没有其服务协议要求的通知。Safaricom在推出mPesa方面发挥了重要作用,但其作为更广泛金融包容性平台的影响力有限,也是其主要原因。

在肯尼亚的初创企业中,Safaricom以其残酷的商业实践闻名,这使得小公司难以在移动货币平台上提供多样化的服务和产品。在BitPesa的情况下,Safaricom在没有通知的情况下关闭了对其mPesa网关的访问。这一点意义重大,因为大多数肯尼亚企业都将mPesa作为支付方式。Safaricom公开声明,他们不会支持比特币公司。(比特币在肯尼亚并不违法,最近央行向消费者发出通知,提醒他们数字商品的投资风险,但并未禁止使用比特币。)

像这样的挣扎指向了当今货币运作方式的重大转变。像雷切尔·奥德维尔这样的研究人员敦促我们深入研究移动资金是如何嵌入新的、网络化的控制和价值封闭系统的,而不是纯粹的草根社会包容现象。以这种方式构建,将比特币(和其他隐货币)视为在构建新的支付基础设施中发挥作用是很有意思的——在此基础上可以构建比特币这样的服务。

但是比特币真的是考虑建立金融交易数字共享空间的最佳方式吗?也许不是。比特币网络需要大量的带宽来运行和使用大量的电力,这使得发展中国家的人们难以可靠地参与采矿或使用网络。

在肯尼亚这样的地方,金融包容性的挑战是多种多样的,从汇款和收款的成本,到跨国经营的困难,以及safarcom的集中力量。比特币或许可以刺激那里的金融创新。但没有保证。要了解比特币能为发展中国家人民做些什么,首先需要更好地了解生活在那里的人们。